La începutul sezonului am enumerat 10 motive pentru care nu credeam că Liverpool va câștiga Premier League. După jumătate de sezon însă, Liverpool are 13 puncte avans față de următoarea clasată, așa că predicția mea nu mai are prea multă substanță. Voi revizita mai jos cele 10 motive și modul în care au influențat prima jumătate a sezonului, pentru ca apoi să analizez dacă Liverpool mai poate fi oprită din drumul către titlu.

1. Elementul ‘noroc’. La prima vedere, Liverpool a avut în continuare noroc: a câștigat la Sheffield mulțumită unei greșeli de portar, a primit penalty la ultima fază contra Leicester, a egalat pe Old Trafford în minutul 85, a întors meciul cu Aston Villa cu goluri în minutele 87 și 94 și a marcat golul victoriei la Palace în minutul 85, la doar două minute după ce a fost egalată.
În toate partidele de mai sus însă, evoluțiile echipei au fost bune și scorul xG a fost întotdeauna favorabil (cu o mențiune specială pentru jocul contra Leicester, unde s-a înregistrat una dintre cele mai mari diferențe xG din istoria recenta: 3.75 la 0.10). Există mai multe moduri de a câstiga un meci, și Liverpool a găsit aproape tot timpul unul.
Evident, fotbalul este un sport complet aleator, în care elementul ‘noroc’ poate face diferența atunci când performanțele sunt apropiate. Echipa care domină sau care are xG mai mare nu este tot timpul echipa care câștigă, iar atacanți de calitate pot înscrie din situații cu xG minuscul. Dar faptul că Liverpool a obținut 101 puncte din ultimele 38 de meciuri PL nu poate fi explicat doar de noroc:

“When the people say ‘they are lucky’, I say ‘it is not lucky’. It is lucky when it happens one or two times but when last season it happened six or seven times in the last minutes, to come back and win the game, and then this season, it is a special quality.”

Pep Guardiola – după Aston Villa 1-2 Liverpool

2. Accidentările. Așa cum anticipam în articolul din august, au fost destul de numeroase: aproape toți jucătorii predispuși la accidentări s-au accidentat. Din fericire însă, absentele nu au fost de lungă durată și, mai important, rezervele au putut până acum suplini cu succes titularii. Accidentarea lui Alisson a arătat că Adrian poate fi o opțiune de încredere, accidentările lui Matip, apoi Lovren au sudat cuplul Van Dijk-Gomez, iar absența lui Fabinho a subliniat încă o dată importanta lui Henderson, care poate fi folosit cu succes pe aproape toate posturile. Absențele lui Keita, Ox, Shaqiri, Lallana și Wijnaldum au avut efecte mai mici datorită duratei și a celorlalte opțiuni de la mijloc.

3. Timing-ul. În august mă temeam că lipsa unei vacanțe pentru câțiva jucători de bază va duce la un start intârzâiat. Din fericire însă acest lucru nu s-a întâmplat. Apoi, absența cauzată de FIFA Club World Cup a coincis cu derby-ul locurilor 2-3 (City vs Leicester), iar programul din perioada festivă a fost extrem de favorabil, Liverpool având la dispoziție cel puțin 48 de ore de pauză între meciuri. În plus, meciul direct contra City vine pe final de campionat, în aprilie (nu ca sezonul trecut, în ianuarie).

4. Stilul de joc. Nu s-a schimbat prea mult față de sezonul precedent: defensiva a funcționat în aceiași parametri, mijlocul a fost rotit cu succes iar Mane, Firmino și Salah au livrat atunci când a fost necesar.

Câteva statistici:
– După un început de sezon mai ezitant, cu doar două meciuri fără gol primit în primele 15 etape, Liverpool are acum cea mai bună apărare din PL cu doar 14 goluri primite și clean sheets în ultimele 5 jocuri
– Liverpool a fost condusă în doar 4 meciuri din 20, pentru un total de 187 de minute (21 Newcastle, 49 United, 51 Spurs, 66 Aston Villa). Asta reprezintă aproximativ 10% din timpul total de joc
– Atunci când Liverpool reușește să deschidă scorul, se întâmplă destul de rar să mai piardă cele 3 puncte: în doar 9 meciuri din ultimele 73 echipele adverse au reușit să obțină un egal. Ultima înfrângere în PL venită după ce Liverpool a condus a fost pe 23 Aprilie 2017, când Crystal Palace a reușit să câștige cu 2-1 pe Anfield.
– Scorul xG a fost pozitiv în 17 din 20 de jocuri. Excepțiile au fost: Chelsea 1.03-1.23, City 1.33-1.48 și Southampton 1.52-2.14. Per total, Liverpool a reușit să marcheze mai multe goluri decât indică scorul xG (49 față de 43 expected), și în același timp să primească mai puține (14 în loc de 18 expected). Sursa: understat.com.

Dincolo de statistici, ceea ce s-a schimbat în ultimul an este faptul că Liverpool a început să joace mai pragmatic; cu alte cuvinte să țină de rezultat. Un proverb german cunoscut cu siguranță de Klopp este “Ein gutes Pferd springt nicht höher als es muss“, sau în traducere aproximativă “un cal bun nu sare mai sus decât trebuie”. Liverpool a câștigat 9 din cele 20 de meciuri de până acum la un singur gol diferență. Ceea ce englezii numesc game management s-a văzut în meciurile echilibrate în care Liverpool a reușit să absoarbă presiunea pe final: contra Chelsea, Spurs, Brighton sau Wolves.

Un alt element important a fost incisivitatea apărătorilor laterali. Trent și Robertson sunt în Top 5 în clasamentul assist-urilor din PL (cu 8, respectiv 6) și creează la fel de multe ocazii precum mijlocașii. Trent continuă să crească de la un sezon la altul și a devenit unul dintre cei mai importanți jucători pentru Liverpool.

Their football feels a distillation of the modern game. It is high tempo, hard-pressing football with a fluid front three and extremely attacking full-backs.

Jonathan Wilson – Tactical review of 2019

5. Adversarii. Liverpool se află pe primul loc și în clasamentul Top 6, profitând de un sezon mai slab al contra-candidatelor. O includ aici și pe Manchester City, care în același punct al sezonului trecut avea cu 6 puncte mai mult. De altfel, diferența de 14 puncte dintre Liverpool și Manchester City se datorează în primul rând unui sezon mai slab al lui City:

Media de puncte pe joc spune aceeași poveste, cu City căzând de la 2.63 acum două sezoane, 2.58 sezonul trecut la 2.09 în acest sezon:

6. Cotele caselor de pariuri. Dacă la începutul campionatului, șansele indicate de fivethirtyeight.com erau de aproximativ 55% City și 31% Liverpool, în acest moment ele sunt 97% Liverpool și doar 3% City. La casele de pariuri, cota lui Liverpool a scăzut de la 3.5 la 1.03, iar cea a lui City a crescut de la 1.5 la 17. Pentru context, 3% este aproape același procentaj pe care-l avea Liverpool înainte de returul contra Barcelonei.

Concluzie. Liverpool a avut un start de sezon mai bun decât așteptările. Klopp a învățat lecțiile din sezoanele trecute, și locul 2 din sezonul trecut a servit mai degrabă ca motivare decât ca piedică. Liverpool a început să joace mult mai pragmatic; apărarea a funcționat excelent, iar accidentările nu au influențat rezultatele. Dar diferența în clasament vine și pe fondul unui început mai slab de sezon pentru adversare, in principal Manchester City care a scăzut semnificativ media de puncte obținute pe meci.

Așa că întrebarea care se pune acum, la mijloc de sezon, este

Mai poate Liverpool să piardă PL?

Pe scurt, da. Campionatul nu este încă jucat și o parte din cele 10 motive rămân de actualitate. Un parcurs fără greșeală al lui City, coroborat cu oboseala și accidentările la Liverpool ar duce la un final de sezon echilibrat, în care se poate întâmpla orice.

Să le luăm pe rând.

1. Manchester City. Dacă există vreo echipă care să poată depăși Liverpool în clasament până în Mai 2020, atunci aceasta este Manchester City. Spun asta cu tot respectul pentru Leicester, care are un sezon excelent și se află în acest moment pe locul 2, cu două puncte mai mult decât avea în 2016, când a câștigat campionatul (45 față de 43).

Așa cum au dovedit în sezonul precedent, City are experiența necesară pentru a câștiga meci după meci pe final de sezon. Vor avea un ianuarie destul de calm în campionat, cu meciuri relativ ușoare (Villa, Palace, Sheffield), iar în curând vor reveni și doi jucători extrem de importanți: Laporte și Sane. Dacă City va reuși să navigheze programului mai dificil din februarie și martie (cu câteva deplasări complicate la Spurs, Leicester, United și Chelsea, plus dubla cu Real Madrid în CL), atunci o victorie în meciul direct contra Liverpool ar lăsa-o pe City cu un program foarte lejer, cu ultimele 6 meciuri împotriva echipelor din jumătatea inferioară a clasamentului.

În plus, clasamentul xG sugerează că evoluțiile adversarelor directe (Liverpool și mai ales Leicester) nu sunt sustenabile pe termen lung:

Sursa: https://understat.com/league/EPL/

Victorii pe linie pentru City ar duce la un total de 95 de puncte. Problema pentru City este că dacă Liverpool menține aceeași medie de puncte pe joc, campionatul se poate termina matematic chiar înainte de meciul direct din 4 aprilie.

2. Accidentările și oboseala

The boys last night ran 13 kilometres. 13 kilometres to win a Premier League game. I can’t tell them, come on, try to run only 11 and you’ll be fine for the next game. It doesn’t work like this. It’s more, it’s quicker, it’s more physical, it’s more demanding in all departments.

Jurgen Klopp, dupa Liverpool 2-0 Sheffield United

Fotbalul modern a devenit într-adevăr mai solicitant din punct de vedere fizic și una dintre problemele Premier League pe care le enumeram aici acum câțiva ani este faptul că federația engleză nu face nimic pentru a răspunde la această nouă realitate:

 A 2014 study showed that in 2013, Premier League players were running 30% further at high intensity, with 50% more high-intensity runs per match, than they had been in 2006.
The game has changed, the training has changed, it’s time for the schedule to change too.

Ken Early

Soluții s-ar găsi, atât pentru Premier League (programarea unei singure etape între Crăciun și Anul Nou, la fel ca în mini-vacanța din februarie), cât și pentru cupele interne (exemple: eliminarea Carabao Cup și a rejucărilor în FA Cup), dar din păcate federația engleză nu pare interesată. Ceva trebuie schimbat însă, iar argumentul cel mai recent este James Milner, care după ce a alergat 13km pe 2 ianuarie în PL, s-a accidentat după câteva minute de joc pe 5 ianuarie, în FA Cup. Din păcate, Milner nu este singurul exemplu: Lovren, Matip, Fabinho, Keita și Shaqiri rămân în continuare indisponibili.

Consider că Van Dijk, Trent și Mane sunt jucătorii cheie pentru Liverpool în acest sezon, iar o posibilă accidentare a unuia dintre ei ar avea consecințe grave pentru Liverpool. Nu sunt singurul:

There is the constant worry of injuries. Virgil van Dijk is the biggest concern given the impact he has had over the past two years, and Liverpool without him would look a much more vulnerable side. But he is not the only player who would be extremely difficult to replace. The creative threat offered by Trent Alexander‑Arnold and Andy Robertson is not only hugely important to how Liverpool attack but unique in world football. Then there are the front three. Divock Origi, Adam Lallana and Xherdan Shaqiri can step up but, again, there is a clear drop-off in level when they play.

Jonathan Wilson

Pentru Van Dijk și Trent pur și simplu nu există înlocuitori pe banca (chiar în absența accidentărilor) – și nu întâmplător, cei doi sunt și jucătorii cei mai utilizați de Klopp în acest sezon de Premier League:

Sursa: https://www.premierleague.com/stats/top/players/mins_played

Dacă la mijloc există mai multe opțiuni, în atac, Mane, Firmino și Salah au adunat deja împreună 4657 de minute, cu 75% mai multe decât cei mai folosiți 3 atacanți de la City (Sterling, Jesus, Mahrez – 2666 de minute).

Situația nu se va ameliora, Liverpool fiind angrenată în 3 competiții. În plus, accidentările sunt mai frecvente în ultima treime a sezonului:

A UEFA study published in 2013 indicated that a player is four times more likely to be injured in the final three months of the Premier League season than over the same period in other European leagues.

https://www.theguardian.com/football/2018/jun/08/winter-break-to-come-into-force-in-premier-league-england

3. Timing-ul și istoria recentă. În perioada Klopp, performanțele din ianuarie și februarie au fost în fiecare an sub medie:

Sursa: Dan Kennett

Programul din acest an este destul de dificil în ianuarie, cu deplasări la Spurs, Wolves și West Ham, derby-ul contra Manchester United pe Anfield și runda a patra din FA Cup. Acesta se suprapune cu un calendar mai abordabil pentru City, așa că e destul de probabil că distanța de 14 puncte să se micsoreze. După ianuarie, urmează dubla cu Atletico din CL, deplasările la Everton și Arsenal, plus meciul direct de pe Etihad. Va apărea cu siguranță presiunea și, pentru unii dintre suporterii Liverpool, amintirile sezoanelor 2013/14 și 2018/19.

Concluzie. Liverpool se află într-o situație excelentă, cu un avans confortabil în clasament. Dar nimic nu este încă jucat, și cu un adversar precum Manchester City aflat în urmărire, Liverpool nu își poate permite să se relaxeze. Un parcurs fără greșeală pentru City ar pune presiune pe Liverpool. În plus, accidentarea unui jucător cheie sau oboseala pot scădea randamentul echipei lui Klopp exact atunci când presiunea rezultatelor devine importantă.
Dar în acest sezon, cei de la Liverpool știu ce au de făcut:

“Until the very last kick of the very last game our only objective is to be better in the next match than we were in the one before it.

Jordan Henderson

We don’t think about the last game we won, we don’t think about the one after the next one, we think only about the next one.
I never in my life wanted to have a party before there was a reason. When there is a party for a reason I am in it 100 per cent, but I do not have 20 per cent parties. I can wait for it.

Jurgen Klopp
Previous ArticleNext Article